ASPgems y la Universidad de Extremadura renuevan su Cátedra

El 21 de enero de 2015 se firmaba en el rectorado de la Universidad de Extremadura el acuerdo entre ASPgems y la UEx por el cual se creaba una cátedra cuyo objetivo es, en palabras de la propia universidad, «fomentar la docencia, la investigación y la difusión de los conocimientos en el ámbito del desarrollo de herramientas digitales y del análisis de datos». Agustín Cuenca, CEO de ASPgems, y Segundo Píriz, rector de UEx, firmaban un acuerdo de colaboración tras un largo periodo de reuniones y trámites burocráticos en los que Fernando Calle tuvo mucho que ver. Con motivo de la renovación de la Cátedra, nuestro compañero y profesor asociado del área de Estadística e Investigación Operativa de UEx nos cuenta cómo fueron los inicios de este convenio, hace balance de los logros obtenidos a lo largo de este periodo y nos adelanta cuáles serán los retos del futuro. Esta renovación supone para ASPgems y NeuroK todo un reconocimiento como motor de innovación e investigación en el campo de la tecnología y la educación.

NeuroK: ¿Cómo surge la idea de crear una cátedra conjunta entre NeuroK y la Universidad de Extremadura?

Fernando Calle: “Desde ASPgems vimos la oportunidad de poder investigar con los datos que obteníamos en NeuroK. Y decidimos aprovechar la relación que había por mi parte, como profesor, entre la Universidad y la empresa. Comencé a plantearlo tanto a investigadores de la UEx como a nuestros compañeros de ASPgems. Hemos firmado la renovación y será el segundo año que se desarrolla”.

NK: ¿Fue un proceso fácil?

F.C.: “Costó bastante ponerlo en pie, tras mucho hablar y un proceso burocrático brutal se constituyó la colaboración entre ambas partes. Desde que decidimos llevarlo a cabo hasta que se aprobó fueron meses y meses de reuniones y papeleo».

NK: ¿Con qué objetivo nace esta colaboración?

F.C.: “Al principio, nuestro objetivo era hacer investigación, pues no había un departamento de I+D en ASPgems y queríamos intentar ver si se podía trabajar con los datos que se obtenían en nuestra plataforma y así sacar conclusiones. Nuestra idea principal era la de hacer investigación ligada a la UEx, queríamos seguir manteniendo nuestro compromiso con Extremadura y su Universidad. Estos temas se habían empezado a desarrollarse a nivel mundial hacía poco, a penas unos cuatro años, y también en esos momentos empezaron a celebrarse congresos de bastante importancia sobre estas materias. Pensamos que era la ocasión perfecta. Para ASPgems es, además, una ventaja competitiva y diferenciadora respecto del resto de productos de educación online, que carecen de este tipo de herramientas”.

Firma

Agustín Cuenca, CEO de ASPgems, y Segundo Píriz, Rector de UEx, firmaban en 2015 el acuerdo por el que nacía la Cátedra ASPgems.

NK: ¿Cómo fueron los inicios?

F.C.: “El primer año fue algo de prueba, pero como los resultados han sido bastante interesantes hemos decidido continuar y hemos vuelto a solicitar nuevos proyectos, como por ejemplo, el que hemos pedido a la Junta de Extremadura llamado Proyecto de Investigación Industrial. También estamos desarrollando otra colaboración de investigación con el CDTI (Centro para el Desarrollo Tecnológico Industrial) desde el que buscamos impulsar nuevas lineas de investigación en nuestra cátedra. Estamos embarcados con estos dos proyectos, uno regional y otro nacional”.

NK: ¿Qué proyectos habéis desarrollado desde la Cátedra ASPgems?

F.C.: “La idea era investigar sobre lineas enfocadas a la educación, sobre todo orientadas al desarrollo de NeuroK. Inicialmente hubo dos becarios pagados por la cátedra que hicieron Investigación en Nube de Palabras o NLP (Procesamiento del Lenguaje Natural), lo que en este caso significa coger los textos y analizarlos para sacar nubes de palabras, las más importantes. En el proceso se identifican las palabras clave para los alumnos, las palabras clave del profesor y las palabras clave de un determinado curso o de una unidad concreta.

También, al funcionar NeuroK como una red social, empezamos con la investigación de Grafos. Enfocamos las investigaciones sobre grafos sociales: la relación alumno-alumno, la relación alumno-profesor, saber cuál era el nivel de intensidad de esas relaciones, etc. También se extraen métricas basadas en estos grafos de las se obtiene información sobre qué alumnos son los que más influencia tienen sobre el grupo; es decir, si son influencers o keyplayers. Y a través de los datos ver cómo puede ser útil esto al profesor, como por ejemplo, a la hora de comunicar algo y que estos alumnos más influyentes puedan encargarse de mover la información para llegar a un número más elevado de estudiantes”.

NK: ¿En qué se están centrando vuestras investigaciones actuales?

F.C.: “Ahora estamos investigando sobre resúmenes automáticos que se hacen mediante modelos multiobjetivos de optimización. Consiste en analizar toda la participación de los alumnos en una unidad de aprendizaje y a través de todos los textos obtenidos hacer un tratamiento en conjunto del que sacar un resumen automático que tenga sentido, frases estructuradas. Ya no sólo son palabras, es un texto en el que puedes leer directamente. Se puede obtener tanto de una unidad de aprendizaje, de un alumno concreto o, también, de un curso completo. El profesor tiene a su disposición una herramienta que le permite saber lo que un alumno está publicando, hablando o comentando sobre una unidad o sobre el tema que estén tratando en ese momento. Si se lleva a cabo sobre una unidad de aprendizaje permite ver si el grupo está yendo hacia donde el docente quiere que se dirija el tema. Se puede obtener, igualmente, información sobre el curso completo: si se está desarrollando según el programa, de qué es de lo que más se habla, qué es lo más comentado… Y todo ello de forma automática, sin la necesidad de invertir más tiempo y esfuerzo. Esto lo estaba desarrollando Google y ahora —con los modelos que hemos hecho en la UEx, dentro de nuestra Cátedra— estamos obteniendo mejores resultados que los de la compañía estadounidense para hacer el procesamiento en inglés. Toca ahora hacerlo en español, que es la lengua utilizada por los usuarios de NeuroK. Ya estamos buscando el corpus y haciendo los cambios necesarios para conseguirlo”.

NK: ¿Cuáles son las otras líneas de trabajo en las que os estáis enfocando?

F.C.: “También estamos desarrollando clusters (clasificación no supervisada), ya sea un número determinado por el profesor o según el número idóneo de grupos que se nos indique de manera automática según las variables. ¿En qué consiste esto? Pues en agrupar a los alumnos en estos conjuntos, que se hace de manera automática, buscando relaciones entre las variables que se estén midiendo. Un grupo puede estar conformado por gente que publica mucho en una unidad en concreto, o por gente que publica en otra unidad diferente, se puede hacer la clasificación en base a la actividad que tiene cada alumno, etc. Así pueden ser estudiados de manera conjunta. Próximamente vamos a empezar a investigar para hacer la predicción de las calificaciones y probabilidad de abandono de un curso, cosa que no se hace en ninguna otra plataforma”.

NK: El abandono de los cursos es uno de los principales problemas de la educación online, ¿Cómo pueden vuestras investigaciones ayudar a solucionar esto?

F.C.:  «Las medidas que se obtienen de todos los procesos anteriormente mencionados también son útiles a la hora de detectar si un alumno está aislado o no interacciona lo suficiente, lo que conlleva un mayor riesgo de abandono. Una vez detectado el profesor puede llevar a cabo acciones para tratar de reengancharle y que no abandone, se pueden hacer acciones más de engaging, para mantener el interés del alumno. En general, hasta ahora, la tasa de finalización de los cursos en las plataformas habituales y, especialmente en MOOCs, era de sólo el 8%; es decir, un 90-95% de alumnos abandonan el curso sin haberlo finalizado. El objetivo principal es que no abandonen, cosa que ya estamos logrando en NeuroK”.

NK: ¿En qué consiste la predicción de calificaciones?

F.C.: “Para la predicción de las calificaciones, lo que estamos haciendo ahora es crear una tabla que contenga toda la actividad que genere el alumno: participación, valoraciones que le ponen el resto de compañeros en actividades, números de likes, tiempo de conexión, tiempo que está activo, etc. Con ello puedes manejar muchas variables del alumno y podemos crear diferentes modelos para obtener la predicción de notas o de probabilidad de abandono. La previsión de las calificaciones no sería, a priori, necesaria en NeuroK pero en la enseñanza reglada sí que es requerida una nota. También es muy útil a la hora de contrastar si el educando va bien respecto de otros alumnos que ya realizaron cursos similares y que los finalizaron satisfactoriamente. Si el profe está de acuerdo con la nota obtenida puede utilizarla, pero también puede modificarla según otros criterios, lo que es muy útil en blended learning (educación semi-presencial) y te da la opción de combinar ambas notas, (presencial y online)”.

NK: ¿En qué consiste el proyecto que estáis desarrollando con el CDTI?

F.C.: “Está más enfocado a la parte de resumen de multitexto y multiobjetivo. Buscamos acrecentar los resultados obtenidos en todo el tema de grafos y nubes de palabras… y también estamos tratando de mejorar alguna cosita más. Al final va todo unido, se trata de buscar progresos en lo que ya habíamos hecho antes, aunque siempre tratando de introducir novedades”.

NK: ¿Cuáles son los objetivos que tenéis a medio y largo plazo?

F.C.: “Por un lado terminar los proyectos, tanto el de CDTI como el de la Junta de Extremadura, y aprovechar las nuevas lineas de investigación que se den: de una línea de investigación siempre salen otras nuevas. Nuestra idea ahora es que nos concedan algún proyecto europeo, si es posible, ya que son mucho más complicados que los nacionales. La tasa de éxito al solicitarlo es de menos de un 5%; incluso, dependiendo de la linea a la que aspires, podemos estar hablando de cifras por debajo del 1%. Lo consigue muy, muy poca gente. Pero si va bien la cosa, se obtienen resultados y NeuroK funciona como creemos que puede funcionar, aspiraríamos a este proyecto europeo. Por supuesto no nos olvidaremos de España y seguiremos solicitando proyectos nacionales”.

NK: ¿Cómo ves la situación del e-learning en Extremadura?

F.C.: “En Extremadura la enseñanza online está basada, sobre todo, en moodles, es lo que más se utiliza en casi todos sitios. En la Universidad están probando a hacer algunos moocs con la plataforma de MIRIADAX y en los colegios hay una plataforma propia, Rayuela. Luego también hay gente más innovadora que emplea métodos de gamificación además de llevar parte de la actividad con herramientas online. Pero no se utilizan demasiadas innovaciones por lo general. En el ámbito educativo, según nuestra experiencia en los últimos congresos a los que hemos asistido, la mayoría de los profesores desconocen algunas líneas innovadoras que se están desarrollando en el ámbito del e-learning. Es sorprendente, que un número tan elevado de docentes no haya oído hablar siquiera de lo que son los Moocs».

NK: ¿La situación es similar en el resto de España?

F.C.: “Hay diferentes investigaciones en marcha que están trabajando sobre learning analytics, gamificación, etc. Se ha conformado también un  grupo de investigadores de diferentes universidades que se llama SNOLA, que ya han hecho alguna reunión en el País Vasco o Galicia. Sí que hay gente que está empezando a investigar en estos ámbitos, aunque sigue siendo todavía algo muy novedoso».

NK: ¿Hacia donde se dirigen las tendencias de investigación en educación online?

F.C.: “Basado en datos, que es lo que utilizamos nosotros sobre todo, se dirigen hacia modelos de predicción a través de learning analytics. Al final lo que se está creando son dashboard —cuadros de mando— para profesores y para los propios alumnos que están participando. Se busca facilitar que tengan información resumida que les permita hacer un seguimiento de cómo va el curso, para detectar anomalías. El objetivo, en definitiva, es poder administrar por ambas partes el curso de la manera más sencilla. La tecnología aporta innovaciones que en muchas de las ocasiones no son aprovechadas por los profesores, que en su mayoría se limita a colgar un pdf o poner un video, han trasladado lo mismo que hacían en las clases presenciales a un ordenador. En NeuroK cambia radicalmente el enfoque, y al tener mucha más interacción por parte de los alumnos disponemos de más datos que nos permiten mejorar el proceso de aprendizaje mediante el uso de los datos. Entre nuestros objetivos también está enfocarnos más hacia las empresas y la formación  continuada que se necesita en este nuevo modelo socioeconómico al que nos dirigimos, en el que es necesario saber adaptarse y aprender constantemente”.